Cómo el Instituto Politécnico de Worcester resistió una ola de suicidios

“¿Te quemaste?”, le pregunté.

Su rostro era plano. “Todavía lo soy”, dijo. “Sí. Sí, y todavía lo soy.”

Worcester es famoso debido a las acumulaciones de nieve que recibe en invierno. Tiene algo que ver con la ubicación de la ciudad en relación con los Montes Apalaches. Las nubes bajan a medida que baja la temperatura, luego la nieve es implacable y el clima es brutal. Todo el invierno fue brutal, brutal, brutal y luego, de alguna manera, poco a poco, dejó de serlo. Así llegó el fin de la crisis del WPI. Nadie con quien hablé pudo explicar cómo sabían que la emergencia había disminuido; lo máximo de lo que podían estar seguros era de que, en algún momento de la primavera de 2022, intuitivamente sintieron que la última muerte había quedado atrás. Entre el verano de 2021 y el invierno de 2022 la facultad estuvo en estado de suspensión. “Siempre estábamos esperando, esperando el próximo, si es que lo había”, dijo Foo. “Como esperar a que caiga el otro zapato”. Pero luego, en pleno invierno, dijo, se hizo evidente que todo había terminado. No hubo un punto claro de demarcación, sólo un cambio sutil. “La cultura del campus se sentía mucho más ligera”, dijo, “como si hubiéramos pasado por esta experiencia traumática, pero de alguna manera pudimos ver el punto al final del túnel. De alguna manera algo había terminado.

King dijo que sabía que “todo” había terminado cuando, en la primavera, la gente empezó a mirarse de nuevo. Durante meses parecía que nadie podía soportar el contacto visual. “Con ese dolor, normalmente no quieres. Si te miro a los ojos, puedo sentir tu dolor”. Y entonces, un día, algo cambió. “La gente empezó a mirarme a los ojos y supe que estaban sonriendo aunque yo no podía ver la sonrisa”, dijo, señalando las máscaras que todos llevaban en ese momento. “Y supe que estábamos doblando la esquina. La gente me miraba a los ojos como si simplemente me estuvieran mirando. Y yo los estaba mirando.

Ahora está claro que la crisis de salud mental ha cambiado para siempre la academia: sus estructuras, su cultura y la función que debería cumplir en la sociedad estadounidense. Más de la mitad de los estudiantes universitarios estadounidenses ahora reportan depresión, ansiedad o están considerando seriamente el suicidio. Esta es una cuestión que abarca geografía, raza, clase, identidad, recursos o prestigio institucional y capacidad académica. Casi uno de cada cuatro estadounidenses en la universidad ha considerado abandonar la escuela el año pasado debido a su salud mental. Adaptar la pedagogía para tener en cuenta esta escala de enfermedad y, en algunos casos, discapacidad, es la nueva frontera de la educación postsecundaria.

A principios de 2022, WPI abrió un nuevo y gran Centro de Bienestar, justo al lado de la cafetería principal de la escuela, como para declarar que el bienestar es fundamental para la misión institucional de la escuela. Cuando visité Worcester este otoño, se habían implementado casi todas las recomendaciones a corto plazo hechas por el grupo de trabajo y muchas de la revisión independiente de Riverside.