¿Recesión o no? A medida que termina el año, Wall Street está dividido sobre lo que se avecina.

Hace doce meses, Tom Lee apostó que 2023 estaría bien.

Mientras muchos de sus colegas en Wall Street hacían sonar la alarma sobre una inminente recesión económica, Lee, un estratega del mercado de valores que pasó más de una década dirigiendo investigaciones de acciones en J.P. Morgan antes de fundar su propia empresa, predijo en diciembre de 2022 una caída de la inflación. y la resiliencia económica contrarrestaría el clima generalmente bajista.

El señor Lee tenía razón. A pesar de la política arriesgada sobre el techo de la deuda nacional, la crisis bancaria de marzo, los temores sobre el costo de financiar el déficit fiscal del gobierno, la guerra continua en Ucrania y el renovado conflicto en Israel, el núcleo de la predicción de Lee se ha materializado en 2023. La inflación ha caído, el desempleo sigue siendo bajo y el índice S&P 500 ha subido un 25%.

La mayoría de los inversores no estuvieron de acuerdo con el pronóstico del señor Lee; en 2023, sacaron más de 70 mil millones de dólares de fondos que compran acciones estadounidenses, según datos de EPFR Global. Según Morningstar Direct, sólo una cuarta parte de los gestores de fondos cuyo rendimiento se compara con el S&P 500 han superado los rendimientos del índice este año.

“2023 fue un año en el que la gente estaba tan convencida de que íbamos a tener una recesión y miró todo a través de esa lente”, dijo Lee, jefe de investigación de Fundstrat. “Luego había gente como nosotros que decíamos que no conocíamos el futuro, pero había poca evidencia de que se avecinase una recesión”.

De cara al 2024, los pronosticadores seguidos por Bloomberg comparten el optimismo de Lee de manera más amplia, incluidos los analistas de Citigroup y Goldman Sachs. Binky Chadha, estratega de acciones del Deutsche Bank que apostó contra el consenso con Lee el año pasado, también espera que continúe el repunte alcista.

Al mismo tiempo, los analistas de Morgan Stanley, JP Morgan y otros sostienen que la ausencia de una recesión importante en 2023 no significa que se haya evitado por completo, ya que el efecto total de las tasas de interés más altas todavía se está produciendo en la economía. .

“Hay muchas cosas que tienen que salir bien para salir ilesas”, dijo Mike Wilson, estratega jefe de acciones de Morgan Stanley. Revisó sus apuestas bajistas en julio, aunque incluso entonces no cambió de su posición de que la economía empeoraría.

Para ambos puntos de vista es fundamental la trayectoria de la inflación y si la Reserva Federal será capaz de llevar el ritmo de los aumentos de precios a su objetivo del 2% antes de que la economía falle.

La Reserva Federal comenzó a desacelerar la economía en marzo de 2022 aumentando las tasas de interés. Pero recientemente el banco central parecía confiado en que se estaba acercando a su objetivo. El índice de precios al consumidor aumentó un 3,1% en el año transcurrido hasta noviembre, por debajo de un máximo de más del 9% hasta junio de 2022. El IPC subyacente, que excluye la volatilidad de los precios de los alimentos y la energía, se mantiene en el 4%.

Cuanto antes la Fed alcance su objetivo, antes podrá empezar a quitar el pie de los frenos de la economía. El banco central pronosticó recientemente tasas de interés más bajas para el próximo año. Incluso sin recortes de tasas, la caída de la inflación y el crecimiento salarial históricamente alto podrían alentar a los consumidores a seguir gastando, proporcionando un viento de cola para que las ganancias corporativas aumenten aún más, dijo Lee.

Otros tienen menos confianza. Si bien el mercado laboral sigue fuerte, los últimos meses han mostrado los primeros signos de debilidad, con un modesto aumento del desempleo a medida que más personas comienzan a buscar trabajo. Los impagos de tarjetas de crédito y el número de personas atrasadas en los pagos de préstamos para automóviles también están aumentando, ya que los inversores observan que las finanzas de los consumidores se han vuelto más tensas después de la derogación de los planes para condonar la deuda de préstamos estudiantiles. Dado que la inflación sigue por encima del objetivo de la Reserva Federal, estas grietas podrían ampliarse el próximo año.

Jason Hunter, estratega de acciones de JP Morgan, dijo que el mercado parece estar ignorando la esperada desaceleración del crecimiento el próximo año. “Parece que el mercado de valores está descontando un resultado muy optimista”, dijo.

Si bien el sector de servicios de la economía, como los restaurantes, se ha mantenido bien este año, el sector manufacturero ha tenido problemas después de un período de sobreproducción en 2022.

Las acciones de energía siguen siendo negativas durante el año, después de haber obtenido los mejores resultados en 2022. Las acciones de servicios públicos –típicamente un refugio cuando otras partes del mercado están en turbulencias, gracias a su flujo constante de ingresos– cayeron más de un 10% desde enero. Las empresas más pequeñas también han languidecido, con el índice Russell 2000 todavía a alrededor del 15% de su máximo anterior y un aumento del 18% en el año.

Para Lee y el creciente grupo de alcistas, estas áreas poco apreciadas del mercado ofrecen una oportunidad en 2024. Un giro en la crisis manufacturera, a medida que las empresas eliminen los retrasos en el inventario y comiencen a realizar nuevos pedidos, podría ayudar a las empresas en dificultades a recuperarse en 2023.

Chadha, del Deutsche Bank, señaló que los economistas han subestimado sistemáticamente el crecimiento de la economía este año. Cree que es probable que vuelva a suceder.

“Creemos que tendremos sorpresas positivas de crecimiento que impulsarán las acciones al alza”, dijo.

Los más bajistas dicen que la recuperación del sector manufacturero está lejos de estar asegurada y que la caída de estos sectores del mercado en 2023 podría ser una advertencia de que, si no fuera por algunos gigantes tecnológicos que impulsan el S&P 500, el repunte de las acciones sería muy diferente.

Estas acciones tecnológicas han sido tan dominantes que incluso se han ganado el apodo de los Siete Magníficos. Se trata de un grupo que cuenta con algunas de las mayores empresas del mercado: Apple, Microsoft, Alphabet, Amazon, Nvidia, Meta y Tesla. Sin ellos, el S&P 500 habría subido alrededor de un 10% este año.

“Si las empresas promedio no ven una mejora, para mí eso es el riesgo de un aterrizaje forzoso”, dijo Wilson de Morgan Stanley. “Si tenemos una recesión, será cuando estas empresas decidan empezar a despedir a la gente”.

Para Lee, la historia sugiere un resultado diferente. Cuando el índice S&P 500 subió al menos un 15% en un año, lo que ha sucedido 28 veces desde 1950, el índice subió otro 10% al año siguiente en la mitad de los casos, y eso es positivo más del 70% de las veces. Ella dijo. Y cuando las tasas de interés estaban anteriormente entre el 3 y el 5%, la valoración del mercado de valores era similar a la actual, lo que sugiere que el repunte no es excesivo.

“La gente intenta ser demasiado teórica sobre el mercado de valores”, dijo Lee. “Aceptar el caos es la forma más correcta de abordar el mercado”.